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Renewable energy industry holds great opportunities for China and Africa to work together

Fewer than 40 percent of Africans have access to electricity, a fact that starkly shows howserious the continent's shortage of energy and investment in the infrastructure that canproduce it is. That shortage not only literally keeps millions of people in the dark, but also actsas a huge impediment to the continent's economic growth.

Against that backdrop, and with the great potential that renewable energy has, it is perhaps oflittle surprise that many in the industry regard collaboration between China and Africa in thefield as highly important.

Indeed the International Energy Agency has said economic and social development in sub-Saharan Africa depends mainly on the energy industry. With renewable energy, Africans havethe chance to have access to clean, affordable and adequate supplies of power.

Many African countries have an average of more than 2,500 hours of sunshine a year, with theresulting high levels of solar radiation. Coastal zones of West Africa of the Gulf of Suez havehuge wind resources, and the Great Rift Valley's geothermal potential is about 14,000megawatts. With the Nile, the Congo River and other rivers the hydropower potential is huge,too.

Building large thermal power stations requires huge outlays that often take many years torecoup, and when you also consider the lack of electricity-generating infrastructure, developingrenewable energy is one effective way of easing the continent's energy and electricityshortages.

Small wind power and solar power plants are particularly suitable for this, particularly becauseof their flexibility and the ease with which they can be run. They can be located in many areas,particularly rural ones, to form micro-networks that distribute energy reliably. This method ofpower generation is particularly suited in a place like Africa, where demand varies widely fromregion to region.

In China, manufacturing of equipment used in generating wind, solar and other forms ofrenewable energy is in severe oversupply, so it is very much in China's interest to strengthencollaboration with the African renewable energy market.

According to Bloomberg, renewable energy investment in sub-Saharan Africa last year totaled$5.9 billion, and plant that can generate 1.8 gigawatts of renewable energy was installed, thetotal for the previous 14 years combined, and those figures are likely to continue rising. At thesame time, demand for renewable energy in Europe and the United States fell sharply as aresult of antidumping and countervailing measures taken against China.

Now that the Chinese government is championing the Silk Road Economic Belt and the 21stCentury Maritime Silk Road initiatives, it makes sense for China to go out and play a role inproducing and distributing renewable energy in Africa and other emerging markets.

With that in mind, Africa's energy predicament, as well as its energy opportunities, presentChina and the continent with grand opportunities to work together.

During the Forum on China-Africa Cooperation in 2009, the Chinese government proposed ahuge increase in Chinese investment in renewable energy sources and help with 100 small-scale, clean-energy projects in Africa. Three years later the forum proposed that Chinacontinue to help improve the ability of African countries to tackle climate change.

One need not look too hard to find examples of the kinds of market opportunities that investingin and building renewable energy projects in Africa provides Chinese businesses.

Last year China Hydropower Engineering Consulting Group developed wind farms in Ethiopiawith total installed capacity of 203 megawatts, and the Chinese photovoltaic productmanufacturer JinkoSolar built a solar power plant with capacity of 120 mW in South Africa.

More than 20 African countries have now developed a formal policy for renewable energy, andsome have developed long-term plans, such as Vision 2030 in Kenya.

However, a renewable energy industry in the continent needs far more than the internal driveand determination of African countries to survive and prosper. It also needs technology transferand international financial support.

China has mature renewable energy technologies, strong renewable energy equipmentmanufacturing capacity and ample financial support, so African countries have been seeking towork with it. For example, Egypt plans to open its renewable energy and electricityinfrastructure sector to Chinese private investors next year.

Of course, the participation of Chinese businesses in developing renewable energy in Africa isstill in its infancy. At the moment they focus on renewable energy projects, such as large-scalehydropower projects, and exporting equipment such as wind turbines and photovoltaic solarpanels.

However, in future Chinese businesses will play a more active role as investors, projectdevelopers and partners in the photovoltaic, wind and geothermal fields, as well as others.

To become more involved in developing Africa's renewable energy they will face manychallenges.

First, the investment of Chinese businesses will need to be linked to a renewable energy riskcontrol mechanism. The African political environment and regional security have beengenerally stable over the past 20 years, but Africa remains the area with the world's highestinvestment risk. So before Chinese businesses come to Africa it is essential that theyundertake a comprehensive investment risk analysis.

Second, Chinese businesses should strive for localization in Africa. Currently, in addition tocentral and provincial state-owned enterprises, most private enterprises are also very keen onentering the African renewable energy market.

Because of a lack of in-depth knowledge of local laws and business culture, those doing thiscross-border investment and those running the businesses often fail to properly integrate, withthe risks that this involves. It is essential that the proper steps be taken to ensure goodlocalization, and that this process takes place quickly.

Third, Chinese entities entering the renewable energy field in Africa should be more activelyinvolved in local economic and social development.

来源:《China Daily》

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林伯强

林伯强

209篇文章 1次访问 1年前更新

美国加利福尼亚大学经济学博士(Santa Barbara)。现任闽江学院新华都商学院副院长、厦门大学中国能源经济研究中心主任、博士生导师、2008年教育部“长江学者”特聘教授,主要研究和教学方向为能源经济学。

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